De Kaukasus is een fascinerend gebergte. Het vormt de rand tussen Europa en Azië̈, biedt fantastische natuur en een rijkdom aan volkeren en culturen. Het vormt ook de grens tussen het Christendom en de Islam, maar dan merkwaardigerwijs niet noord-zuid, maar meer west-oost. En het is de grens van Rusland, dat de Kaukasus en de landen daarachter als haar achtertuin beschouwt. 

Ali en Nino 

En aangezien we deze reis in het oosten beginnen, in Bakoe aan de Kaspische Zee, beginnen we in het gebied waar men islamitisch is. Azerbaidzjan is echter geen islamitische staat: het land staat in het teken van de nieuwgewonnen rijkdom ten gevolge van de oliewinning. Daar profiteert de elite van, net als een eeuw geleden ten tijde van de eerste olieboom. Uit die tijd dateert de oude stad van Bakoe, en dat geeft haar een romantische glans. Lees Ali en Nino van de mysterieuze schrijver Kurban Said om in de juiste stemming te komen. We reizen via de zuidflanken van de Grote Kaukasus westwaarts. In Sheki, ook nog in Azerbaidzjan, bezoeken we een oude karavanserai en een sprookjesachtig paleis.

Kakhetië 

Georgië komen we binnen bij de wijnregio Kakhetië. We zullen ons zeker aan een wijnproeverij wagen en ons op een traditionele maaltijd bij een boerenfamilie laten trakteren. Een must, want tafelen is een Georgië een kunst, en een van de belangrijkste elementen van de volkscultuur. De heer des huizes is de ‘tomada’, degene die het ritme van de gangen bepaalt, en van de toosts die aan het begin van iedere gang uitgebracht moeten worden. En de vrouwen laten je graag meekijken in de hun keuken tijdens de voorbereidingen van de maaltijden. 

Grote Kaukasus 

Twee keer gaan we dieper de Kaukasus in: we gaan via de spectaculaire Military Highway naar Kazbegi, beroemd om zijn even spectaculair gelegen Gergeti-kerk. En we gaan westelijker Svanetië in, waar we aan zullen verblijven in Europa's hoogstgelegen dorpen, Mestia en Ushguli. Hier zien we de Kaukasus op zijn mooist en indrukwekkendst. Omgeven door besneeuwd hooggebergte geniet je van de bijzondere architectuur van deze dorpen, en de gastvrijheid van de lokale bevolking. 

Tbilisi 

Tbilisi is de afgelopen jaren regelmatig het toneel geweest van politiek onrust, demonstraties, en zelfs een revolutie. De laatste machtswisseling echter was een vreedzame en democratische, en dat mag uniek genoemd worden in deze vaak zo turbulente regio. De stad bloeit als nooit tevoren, en wordt meegenomen in de vaart der volkeren. Veel geschiedenis, maar ook veel mooie pleinen, goede restaurants en wat dies meer zij. Een van de hoogtepunten van de reis natuurlijk. Je hebt hier volop vrije tijd.

Batoemi 

De reis had ook van de Kaspische Zee naar de Zwarte Zee genoemd kunnen worden. Want daar eindigen we deze fascinerende reis. In Batoemi. You love it or you hate it, en de enige manier om dat uit te vinden is door er zelf te gaan kijken. De stad is druk en bruist, en de lokale toeristen komen vooral om een gokje te wagen in een van de vele grote casino's. Misschien helpt het om het poëtische boek De sprong naar het zuiden van Konstantin Paustovskij te lezen om een tegenwicht te bieden tegen dit hedendaagse vermaak.

Ontdek de Kaukasus met Edwin Trommelen, die als geen ander je de ins en outs van deze regio kan vertellen.